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Minería de salmuera: la recuperación de minerales en la desalación de agua

salmuera

La recuperación de minerales de alto valor agregado podría convertir la salmuera de las plantas desaladoras en un valioso recurso.

La salmuera

La salmuera consiste en agua saturada de sal. ¿Cómo se produce? Existe una amplia diversidad de procesos que llevan consigo una producción de esta agua salina de carácter residual. El ejemplo más claro son las plantas desaladoras. Estas se encargan de obtener agua dulce, que posteriormente es consumida por el ser humano, a partir de agua de mar.

Industria competitiva

Diversos avances en la tecnología de recuperación de salmuera han hecho que su extracción sea cada vez más competitiva. Se ha convertido en una investigación de gran importancia en la industria de la desalación global.

Minería

Esta obtención de minerales y elementos químicos a partir de la salmuera de las plantas desaladoras, es la minería de salmuera.

Con objetivos comerciales, ya se extraen varios minerales del agua de mar. El más conocido es el cloruro de sodio. Este es el compuesto químico conocido como sal. 

También, de yacimiento de salmuera, se puede obtener otros elementos como calcio, bromo, estroncio, bario, cesio, cloruro potásico, magnesio, rubidio, germanio, fósforo, molibdeno, cesio, galio, vanadio, boro, escandio y litio.

La tendencia de las industrias está haciendo que la extracción de magnesio, sodio, calcio, potasio, estroncio, litio, bromo, boro y rubidio sea económicamente atractiva.

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Ventajas

La ventaja de extraer elementos de la salmuera directamente, es que por su propia naturaleza la concentración de estos elementos es mucho mayor. Pues los costos y recursos para su obtención son menores.

Además, el concentrado de las plantas desaladoras es considerado un residuo. Es un desecho. Que si no se maneja de la forma adecuada es un problema para el ambiente.

Tecnología

Todavía los costos de utilizar la salmuera para generar productos útiles son altos. La producción de estos minerales a partir de yacimientos terrestres es aún de menor costo, en comparación.

A medida que se desarrollen las tecnologías para la extracción de estos elementos, la minería de la salmuera de agua de mar se hace más viable desde el punto de vista económico y medioambiental

En la extracción de minerales del agua de mar se puede utilizar la evaporación con precipitación secuencial, la precipitación secuencial selectiva, la cristalización por destilación de membrana, la adsorción/desorción, la cristalización por destilación de membrana y separaciones basadas en membranas: electrodiálisis, ósmosis inversa, nanofiltración, ósmosis directa, ósmosis inversa asistida osmóticamente y concentración de salmuera de membrana.

Medio ambiente

Otro beneficio de este elemento es que, la obtención de salmuera es menos intrusiva con el ambiente que la minería tradicional. Y la producción de agua para uso doméstico a través de recursos hídricos no convencionales va a ser cada vez más necesaria. Por lo tanto, esta minería reducirá los volúmenes de salmuera que son devueltos al mar.

Finalmente, los avances en la tecnología para la extracción de minerales, está avanzando, por lo que la industria está volteando a ver esta nueva opción con gran potencial de producción. 

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